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L'eau et le plaisant

Usages et représentations de l'eau dans l'oeuvre de Pline le Jeune

Yasmina Benferhat

Quelle importance les Romains accordaient-ils à la présence de l’eau, et jusqu’à quel point celle-ci jouait-elle un rôle dans leur vie quotidienne ? C’est à ces questions que répond cet ouvrage, en s’appuyant sur l’exemple offert par Pline le Jeune, qui écrivit sous le règne de Trajan, une période particulièrement brillante pour la civilisation romaine. Haut fonctionnaire, il fut chargé de résoudre bien des problèmes liés à la gestion de l’eau au cours de sa carrière, en même temps qu’il se délassait en jouissant de la présence de l’eau, aussi bien dans la nature que dans ses splendides piscines et salles de bain.

En analysant en profondeur les passages de son œuvre où l’eau est mentionnée, que ce soit dans la description de paysages, rendus agréables grâce aux lacs et aux sources, dans la présentation d’un Empire à échelle mondiale s’appuyant sur la circulation sur eau des personnes et des marchandises, ou enfin dans l’évocation souvent très précise de techniques venues de l’hydraulique pour mettre l’eau au service des besoins et des plaisirs des hommes, ce livre se propose d’offrir à notre époque, pour laquelle l’eau devient de plus en plus un enjeu géostratégique, un point de comparaison et une matière à réflexion sur les permanences et les changements depuis vingt siècles. Que peut nous apprendre un Romain des années 100 de notre ère sur les usages de l’eau et ses représentations dans l’imaginaire collectif ?

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Chapitre IV : L’eau et l’agréable

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CHAPITRE IV

L’eau et l’agréable

L’eau sous toutes ses facettes utiles fait partie de la civilisation romaine pour le meilleur, mais est-ce bien cela qui vient à l’esprit quand on songe à Pline le Jeune ? Il reste bien plutôt le souvenir des agréments divers de ses villas434, de son goût du bain tant de fois présent dans ses lettres, au risque d’ailleurs de négliger un pan important des usages de l’eau : les activités sportives, que ce soit la nage ou des sports nautiques. L’eau suscite aussi un plaisir intellectuel, presque scientifique – digne du neveu de Pline l’Ancien dont il faudra ici tenter de mesurer l’influence – lorsqu’elle présente des caractères étonnants, que ce soit une source ou un lac. Plaisir de l’écrivain qui peut broder à l’envie sur un thème pittoresque, plaisir du cerveau agile qui sait s’étonner des spectacles offerts par la nature, souvenirs d’un savant à la maison, tout se mêle pour arriver à un résultat : la description de l’eau synonyme de vie qui apporte la sensation agréable d’être en vie. Nous verrons donc tout d’abord l’eau comme cadre des loisirs sportifs, puis l’eau et la pratique voluptueuse du bain, et enfin l’eau plaisir de l’esprit en éveil.

1.  Un peu de sport

Un premier aspect à étudier est l’ensemble des pratiques sportives présentes dans l’œuvre de Pline435 : il ne s’agit pas de compétition,...

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