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Sacred Eloquence

Giambattista Tiepolo and the Rhetoric of the Altarpiece

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Johanna Fassl

This book offers an innovative approach to the altarpieces of Giambattista Tiepolo (1696-1770) by discussing them within the intellectual context of the first half of the eighteenth century. Tiepolo occupies a particular position in the history of art: firmly embedded in the eighteenth century, he is one of the last great painters of the classical tradition, and, at the same time, one of the precursors of modernity.
Why has Tiepolo’s religious art often been misunderstood? How can the abbreviation and absence of key symbols in the images be explained and why is this rhetoric of absence so utterly modern? Deliberately concentrating on what is not painted, rather than what is in the picture, the book deals with Tiepolo’s lacunism as an eighteenth-century phenomenon anticipating modernity. It discusses four different forms of rhetoric: iconic, narrative, silent, and visionary. Each discourse calibrates the images within their contemporary religious and philosophical context, which promote this type of rhetoric as highly innovative.

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CHAPTER IV

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Metalanguage: Visions Framing the Beyond: Vision and Painting The vision Fialetta Rosa Fialetti describes most probably was the product of her intense prayers and specifically the practice of the silenziosa orazione mentale.1 Her biographer Vincenzo Patuzzi con- firms that Fialetta experienced visions from an early age, and that the Signore “blessed her with visions” all throughout her life.2 In 1 “Non so come bene spiegare questa sorte di visioni immaginarie: non in quanto al modo del vederle, perchè già sono simili al modo, che si vede cogl’occhi; ma però non così tanto materiale pare ciò, che si vede, e non sono le cose così dense; perchè l’occhio interno nemmeno è tanto materia- le, e non sono nè anche gl’oggetti così. Onde specialmente della figura del Signore, cioè delle sue fattezze distinte, e della carnidezza delle sue carni, non saprei dare particolare notizia: sebbene pure ho veduto la faccia, e le mani, e sua forma, e statura, e la giocondità, e floridezza del volto, e li mo- ti, e gesti; e così anco delle altre viste de’ Santi; e della Beatissima Vergine. Ma di questa mia Madre Santissima ebbi alcune visioni, stando in intiero sonno così patenti, che propriamente quasi l’avrei dipinta: sebbene sempre vi era un non so che in lei, che non era possibile di finir di ricevere, e rite- nere poi scolpito nell’idea, e nel senso interno, perchè superava la sua bel- lezza, […] ” (PATUZZI 1740, p. 68). For a discussion of the silenziosa orazi- one mentale within the context...

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