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L’Europe mise en réseaux

La France et la coopération internationale dans les postes et les télécommunications (années 1850-années 1950)

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Léonard Laborie

Rien ne paraît aujourd’hui plus simple que d’envoyer une carte postale depuis l’étranger ou de joindre par téléphone les antipodes. Les réseaux de communication, postaux ou électriques, s’affranchissent non seulement des distances, mais des frontières. Cet état de fait n’a rien de naturel ou de techniquement déterminé. Pour lui donner la forme qu’il a prise, il a certes fallu des moyens matériels, révolutionnés au cours des innovations, mais aussi des accords politiques et techniques.
Le présent ouvrage est le premier à proposer une histoire, de l’intérieur et dans la longue durée, de la coopération qui a ainsi canalisé l’expansion internationale des flux d’information depuis la seconde moitié du XIX e siècle. En suivant les acteurs français, il plonge dans l’espace méconnu des organisations techniques internationales, avec leurs débats feutrés aux lourds enjeux économiques et symboliques, où se sont articulés de manière originale la souveraineté des Etats, le service d’un public transnational et un idéal de rapprochement des peuples. Récit de la mise au monde des réseaux, c’est aussi celui de la mise en réseaux d’une Europe où les frontières sont moins des barrières que des franchissements. Avec au cœur, à la charnière du technique et du diplomatique, la communauté discrète et puissante des experts.

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PREMIÈRE PARTIE. UN PACTE D'EXPANSION. LA FRANCE ET LA FONDATION D'UN ORDRE INTERNATIONAL DES COMMUNICATIONS (ANNÉES 1850-1903)

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PREMIÈRE PARTIE UN PACTE D’EXPANSION LA FRANCE ET LA FONDATION D’UN ORDRE INTERNATIONAL DES COMMUNICATIONS (1850-1903) 37 Introduction Il arrive que le technicien soit d’esprit plus international que l’homme d’État. Souvent le voit-on insoucieux de ce qui n’est pas sa compétence. Mais, justement, il se trouve d’autant plus pareil à d’autres spécialistes, même étrangers, mais indifférents comme lui à l’univers. Leurs nationalités les séparent, leurs vocations les rendent solidaires. Dissem- blables par le langage courant, ils n’en emploient pas moins une terminologie identique. J’ajoute qu’un technicien est toujours excité par la difficulté qu’on lui soumet : sa fonction, son plaisir sont de le résoudre, et même avec « élégance », alors que tant d’autres personnes aiment à traîner les choses en longueur, à demeurer en suspens. Robert de Traz, L’esprit de Genève, 1929 La circulation des hommes, des marchandises et des capitaux à travers l’Europe et à travers le monde atteint dans la seconde moitié du XIXe siècle une intensité jamais connue auparavant, justifiant que l’on parle pour cette période d’une dynamique d’intégration de l’économie européenne et de mondialisation1. Incontestablement, les réseaux de communication et de transport sont les deux grands « catalyseurs »2 de cette dynamique : ils la tirent et s’en alimentent. Les pages qui suivent nous placent au cœur de la mécanique, en répondant aux questions du...

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