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John Law

Économiste et homme d’État

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Antoin E. Murphy

Antoin E. Murphy nous livre ici la biographie intellectuelle d’une des personnalités les plus fascinantes de l’Europe de l’Ancien Régime, John Law (1671-1729). John Law chercha fortune à Londres, dont il s’enfuit en 1695. On le retrouve ensuite aux plus belles tables de jeu de l’Europe. Tout autre que lui se serait satisfait de cette vie de luxe et d’oisiveté, mais John Law avait une vision. Il croyait que l’économie basée sur les pièces d’or et d’argent allait irrémédiablement s’effacer devant un monde nouveau où les billets émis par les banques et les papiers de crédit seraient désormais la seule monnaie en circulation.
Cette vision, il voulut tout d’abord la partager avec le parlement écossais, sans succès. Il la proposa ensuite au duc de Savoie, puis une première fois au roi de France, en vain. La mort de ce dernier, en 1715, et la situation financière exécrable dans laquelle il laissait la France allait toutefois offrir à Law une nouvelle opportunité. Avec l’amitié et la confiance de Philippe d’Orléans, le Régent, John Law bâtit son système qui allait révolutionner son époque en créant une nouvelle monnaie et en provoquant le premier boom et krach boursiers en Europe.
En resituant l’homme dans le contexte de son époque, en expliquant ses théories économiques au regard de celles de notre temps, Antoin E. Murphy nous invite à redécouvrir cet auteur essentiel pour comprendre l’origine et les risques des instruments financiers modernes.

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CHAPITRE XVI - Le calme avant la tempête 301

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CHAPITRE XVI Le calme avant la tempete Wme si les mesures contradictoires de fin fvrier et daut mars ont cre les conditions de sa chute finale, la plupart consid&ait encore que le Systme etait viable aprs la mi-mars. Les partisans de Law pensaient qu'il parviendrait ä imposer aux Fran9ais son systme de papier-monnaie, et que ce dernier verrait sa valeur augmenter consid&ablement par rap- port ä l'argent ckvalu. Comme nous allons le voir, il y avait une ten- dance bien discernable ä echanger de l'or et de l'argent contre du papier- monnaie. Un homme avait pourtant un avis trs diff&ent sur la question : le banquier Richard Cantillon. Aprs avoir fait fortune dans les premiers temps de la ru& sur les actions Mississippi, Cantillon avait quitte Paris pour l'Italie ä la mi-aoüt 1719, persua& que le Systme avait atteint le stade de la surchauffe et qu'il &ait proche de l'effondrement. Cette pr& diction s'av&a fausse puisque les actions Mississippi continu&ent de grimper. Leur cours, situe entre 3 000 et 3 500 livres daut aoüt, daassa la Barre des 10 000 livres en janvier 1720. Ä son retour ä Paris au printemps 1720, Cantillon &ait plus que jamais persua& que le Systme de Law ne pourrait se soutenir et qu'on pouvait faire des gains consi&rables en sp&ulant sur l'effondrement du papier- monnaie. Certains clients britanniques de Richard Cantillon, qui croyaient fer- mement que Law avait un talent quasi-surnaturel, voulurent sp&uler en vendant des lettres de change en livres...

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