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Jacques Chevalier (1882–1962) et la philosophie française

Jean-François Petit

Brillant agrégé de philosophie à 21 ans, Jacques Chevalier a contribué, plus que tout autre, au rayonnement de la pensée française dans l’entre-deux guerres. Bon connaisseur de Platon et Aristote, disciple de Bergson, il va parcourir toute l’Europe pour faire connaitre Maine de Biran, Pascal et Descartes, tout en s’intéressant de près à la mystique.
Son travail sans précédent d’historien de la philosophie reste encore à découvrir, moins pour son engagement politique discutable que la profondeur de son travail d’historien de la philosophie.
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Chapitre Sept. Chevalier admirateur et disciple de Maine de Biran

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Vouloir s’orienter vers une métaphysique concrète, à partir de la tradition française allait immanquablement orienter Chevalier vers un philosophe que l’on doit bien considérer comme un précurseur absolu, Maine de Biran (1766-1824). Ce dernier n’était pas totalement original. On peut cerner chez lui des influences, notamment celle des sensualistes. Mais par tempérament et par vocation, Maine de Biran s’était consacré avec d’autres dans des cercles philosophiques mais le plus souvent seul aux questions philosophiques qu’il jugeait essentielles. Son œuvre ne sera éditée qu’après sa mort. Elle n’était d’ailleurs guère destinée à la publication, d’où des problèmes de manuscrits mais surtout d’interprétation : qui était Maine de Biran ? Un catholique ayant redécouvert la foi ? Un agnostique proche de l’Absolu sans pouvoir y rentrer ? Plusieurs générations d’érudits se sont penchées sur ses écrits, où se joue un rapport fondamental entre philosophie et théologie, médiatisé par une métaphysique assez inédite.

À propos du Journal métaphysique de Maine de Biran, Gabriel Marcel écrit dans sa présentation pour la collection Être et penser :

On trouve ici un journal métaphysique, c’est-à-dire une métaphysique au jour le jour, saisie à ces moments privilégiés où des expériences vécues la proposent à la réflexion (…) Versatile philosophe de l’effort et de la volonté, Maine de Biran est l’une de ces âmes soucieuses d’elles-mêmes, si singulières qu’un...

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