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Connexions électriques

Technologies, hommes et marchés dans les relations entre la Compagnie générale d’électricité et l’État, 1898-1992

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Yves Bouvier

Qu’à l’occasion d’un voyage officiel d’un ministre ou du président de la République, la délégation soit composée de chefs d’entreprise et de hauts fonctionnaires n’étonne plus. Drapeau et commerce sont associés au nom de la conquête des marchés internationaux, de la sauvegarde de l’emploi et du prestige national. Cette relation étroite entre la grande entreprise et l’État, généralement considérée comme une spécificité française du fait de son intensité, s’est d’abord construite dans l’espace national au cours du XX e siècle.
Cet ouvrage présente pour la première fois une réflexion dans la durée sur la relation d’un grand groupe industriel avec l’État. Fondée en 1898, la Compagnie générale d’électricité est devenue Alcatel-Alsthom en 1991. Inflexions politiques, changements de régime et guerres ont bien évidemment eu des effets directs sur les rapports entretenus entre la CGE et l’État, mais les rythmes profonds sont toutefois liés aux temporalités des technologies, à la définition des marchés et aux stratégies personnelles des managers. Passant des concessions municipales pour les premiers réseaux urbains d’électricité à la veille de 1900 aux investissements considérables du programme nucléaire et du rattrapage téléphonique dans les années 1970, la CGE a changé d’échelle avec le déploiement des politiques publiques dans un véritable processus de co-construction.
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La conquête de l’autonomie par la CGE nationalisée, 1981-1992

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Je lui devais tout. Il m’avait pris en charge, il m’a fait vivre. Je ne vivais que par lui, mais j’ai eu la force de me lever et de le tuer, la force de me débarrasser de lui… de me dresser contre lui, contre tout ce qui venait de lui, son aide, son pardon, son fric, sa nourriture, sa compréhension… Il rôdait autour de moi comme un vautour, mais je lui ai tordu le cou, je lui ai fait avaler son sifflet… Il me faisait vivre mais je n’existais pas. J’étais prisonnier de moi-même, mais il était trop geôlier.

Georges Pérec, Le Condottière.

Les années 1980 commencèrent par une rupture institutionnelle pour la CGE avec la nationalisation de 1982, qui faisait suite à la victoire de François Mitterrand à l’élection présidentielle. Même si la rupture politique fut plus nette qu’en 1974, les dynamiques techniques et organisationnelles prirent rapidement le pas sur cet événement.

La notion de crise économique ne peut être maniée qu’avec prudence par les historiens. La crise qui toucha les sociétés industrialisées à partir du milieu des années 1970 fut souvent comparée à celle des années 1930. Pourtant, de nombreuses différences peuvent être notées, particulièrement au double niveau des technologies et des entreprises. Pour François Caron, « la crise de 1929 et celle de 1974 ne peuvent se comprendre historiquement que...

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