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La canonisation littéraire et l’avènement de la culture de masse

La collection «Les Grands Écrivains Français» (1887–1913)

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Dragoș Jipa

À la fin du XIXe siècle en France, la canonisation littéraire passe non seulement par l’école républicaine, mais aussi par les collections pour le grand public. Le diplomate Jean-Jules Jusserand dirige chez Hachette la collection Les Grands Écrivains Français qui devient une entreprise éditoriale importante à l’époque de la « Troisième République des Lettres » (A. Compagnon). Cette étude a l’ambition de décrire le processus collectif de canonisation à l’œuvre, pour en identifier les acteurs et leurs rôles respectifs (dont celui du directeur de collection), les mécanismes éditoriaux (les contraintes de la publication en série) et les discours dominants sur les grands écrivains de l’histoire de la littérature comme images de la grandeur nationale.

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3. Matérialité de la collection

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Ce chapitre se propose de présenter les caractéristiques matérielles de la collection, c’est-à-dire toutes ces particularités qui ne relèvent pas du contenu du texte en tant que tel (idées, concepts, jugements), mais des modalités dans lesquelles il est présenté au lecteur (format, couverture, frontispice, mais aussi notes de bas de page, bibliographie, table des matières, liste des volumes parus ou à paraître), ce que d’une manière générale on désignerait comme appartenant à sa « forme »122. Pourquoi accorder une place si importante aux caractéristiques non-textuelles ? Dans le cas d’une série de livres, « la forme » est bien plus importante que dans le cas d’un livre particulier, parce que c’est elle qui fait apparaître la cohérence de l’ensemble, c’est avec elle que le lecteur entre en contact pour la première fois et c’est d’après cette « forme » qu’il reconnaît le livre comme appartenant à la collection d’une certaine maison d’édition (et non pas à une autre). Interroger les caractéristiques formelles c’est donc prendre au sérieux les pratiques éditoriales qui ont régi la publication de la collection Les Grands Écrivains Français et essayer de retrouver l’intention qui a gouverné ces choix, en les replaçant dans « l’espace des possibles matériels » de l’époque. Il s’agira d’abord de justifier une telle perspective, en présentant les recherches qui nous ont servi comme source d’inspiration, ensuite nous allons prendre ces caract...

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