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La critique littéraire de Jean-François de La Harpe (1739-1803)

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Andrew Hunwick

Fort répandue et célébrée du vivant de son auteur et jusqu'en 1850, l'oeuvre critique de La Harpe (1739-1803) est de nos jours peu ou mal connue. Dans son «Lycée, ou Cours de littérature», La Harpe traite en détail notamment de la littérature antique (grecque et romaine) et de la littérature française des XVIIe et XVIIIe siècles. Cependant ce critique est oublié, rejeté comme «dogmatiste». Certes, il se laisse souvent borner par ses normes (ou «dogmes»), et semble refuser de reconnaître que la littérature puisse évoluer - d'où son hésitation à apprécier le drame ou le roman. Mais il dépasse la tradition classique en développant la notion de sensibilité poétique, et en insistant sur l'existence de préférences personnelles; et s'il se réfère à des normes, il cherche surtout à rendre justice, se fondant sur l'analyse méthodique des ouvrages discutés. La présente étude veut donc montrer que la critique de La Harpe ne mérite pas l'abandon qu'il connaît actuellement.