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Food for Democracy ?

Le ravitaillement de la France occupée (1914-1919). Herbert Hoover, le blocus les neutres et les Alliés

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Clotilde Druelle-Korn

En octobre 1914, dix départements du nord-est de la France sont en totalité ou partiellement occupés, ils le demeurent jusqu’à l’automne 1918. Leurs deux millions d’habitants se retrouvent isolés du reste du territoire national et leur sort – comme celui des Belges – devient un enjeu entre les belligérants. La guerre économique, décrétée par Paris et Londres dans le but d’épuiser rapidement les Empires centraux, signifie le blocus maritime de la façade continentale de l’Europe du Nord-Ouest. Il concerne toutes les marchandises et les denrées alimentaires. Berlin, en retour, se refuse à nourrir les populations occupées par ses armées et s’engage dans une guerre sous-marine. Dans ce contexte, comment les Français ont-ils assuré leur survie quotidienne pendant quatre années, dépendants d’importations ? Les réponses ont été trouvées de part et d’autre de l’Atlantique dans des archives privées et publiques rarement consultées. Elles mettent en évidence la solution extraordinaire de la Commission for Relief in Belgium (CRB) imaginée par l’ingénieur américain, Herbert Hoover. C’est à cet épisode peu connu de la Grande Guerre qu’est consacré cet ouvrage. Il fait découvrir une diplomatie parallèle impliquant une multitude d’acteurs et de nécessaires négociations entre les belligérants et avec les neutres.

À partir du cas de la France du Nord, cette étude vise à comprendre comment la Grande Guerre a donné naissance aux premières organisations non gouvernementales dévolues au sort des civils occupés. Le conflit inaugure une réflexion sur l’éthique du blocus des denrées et sur l’utilisation de l’arme alimentaire dans le règlement des conflits.

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Chapitre 1. Pourquoi étudier le ravitaillement de la France occupée ?

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Chapitre 1

Pourquoi étudier le ravitaillement de la France occupée ?

En 1959, quatre décennies après la fin de la Grande Guerre, Herbert C. Hoover (1874-1964) publiait le premier volet des quatre tomes rassemblés sous le titre An American Epic. Au terme de sa longue carrière publique, le 31e président des États-Unis y rassemblait documents et commentaires consacrés à l’action des organisations humanitaires américaines, privées ou gouvernementales, auxquelles il fut associé. Les volumes couvrent près d’un demi-siècle, ils embrassent les deux Guerres mondiales et leurs après-guerres. Le tout témoigne de la remarquable persévérance d’un homme à porter secours à des populations civiles menacées d’anéantissement par la guerre et la faim, en Europe d’abord, puis en Asie. Le premier livre, Relief of Belgium and Northern France, 1914-1930, inaugure la série1.

Le lecteur français peut être étonné du titre et de son auteur. Certes, il sait qu’une partie du territoire national fut occupée de l’été 1914 à l’automne 1918. Souvent, il a connaissance des difficiles conditions de vie imposées par l’ennemi, des souffrances endurées par les femmes, les hommes, les enfants, des déportations, des exécutions sommaires2. Mais que vient faire ce nom d’un président des États-Unis, un républicain mal aimé des opinions publiques tant américaine que française ? Pourquoi lier la Belgique à la France ? Au fait, que sait-on des conditions de vie, ou...

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