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John Law

Économiste et homme d’État

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Antoin E. Murphy

Antoin E. Murphy nous livre ici la biographie intellectuelle d’une des personnalités les plus fascinantes de l’Europe de l’Ancien Régime, John Law (1671-1729). John Law chercha fortune à Londres, dont il s’enfuit en 1695. On le retrouve ensuite aux plus belles tables de jeu de l’Europe. Tout autre que lui se serait satisfait de cette vie de luxe et d’oisiveté, mais John Law avait une vision. Il croyait que l’économie basée sur les pièces d’or et d’argent allait irrémédiablement s’effacer devant un monde nouveau où les billets émis par les banques et les papiers de crédit seraient désormais la seule monnaie en circulation.
Cette vision, il voulut tout d’abord la partager avec le parlement écossais, sans succès. Il la proposa ensuite au duc de Savoie, puis une première fois au roi de France, en vain. La mort de ce dernier, en 1715, et la situation financière exécrable dans laquelle il laissait la France allait toutefois offrir à Law une nouvelle opportunité. Avec l’amitié et la confiance de Philippe d’Orléans, le Régent, John Law bâtit son système qui allait révolutionner son époque en créant une nouvelle monnaie et en provoquant le premier boom et krach boursiers en Europe.
En resituant l’homme dans le contexte de son époque, en expliquant ses théories économiques au regard de celles de notre temps, Antoin E. Murphy nous invite à redécouvrir cet auteur essentiel pour comprendre l’origine et les risques des instruments financiers modernes.

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CHAPITRE XII - La création de la Compagnie d'Occident 223

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CHAPITRE XII La cration de la Compagnie d'Occident En l'espace de trois ans, de 1717 ä 1720, John Law fit passer la capita- lisation boursiöre de la Compagnie du Mississippi d'environ 34 millions de livres ä plus de 5 milliards, faisant montre d'une subtilite qui ferait möme l'admiration des speculateurs modernes. Les acteurs des fusions et acquisitions des annees 1980 ont utilise la dette, via des procedes appeles de maniere pittoresque « obligations pourries » (junk bonds), pour acque- rir les fonds propres d'entreprises ; Law utilisa la procödure inverse, utilisant les fonds propres pour racheter de la dette, en ce cas precis de la dette publique. II debuta ces operations avec la Compagnie d'Occident, qui obtint le monopole du commerce en Louisiane — region ainsi baptisee en l'honneur de Louis XIV. La Louisiane fran9aise de 1717 comprenait les Etats ameri- cains actuels suivants : Arkansas, Illinois, Iowa, Louisiane, Minnesota, Mississippi, Missouri et Wisconsin. Le döveloppement du potentiel com- mercial de la Louisiane ne constituait qu'un des objectifs de Law. En 1720, I'Ecossais avait fusionnö toutes les compagnies de commerce fran- 9aises, les Fermes generales, la Ferme du tabac, 1'Hötel de la Monnaie, la dette publique fran9aise et une quasi-banque centrale, sous un gigantesque conglomerat connu sous le nom de Compagnie du Mississippi. Nous etudierons dans ce chapitre les techniques que Law a employees pour demauer cette sörie d'acquisitions financöes par emprunt (leveraged buyouts). Outre l'examen de ces techniques, il est egalement necessaire d'expliquer les differentes luttes pour le pouvoir...

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