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Food for Democracy ?

Le ravitaillement de la France occupée (1914-1919). Herbert Hoover, le blocus les neutres et les Alliés

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Clotilde Druelle-Korn

En octobre 1914, dix départements du nord-est de la France sont en totalité ou partiellement occupés, ils le demeurent jusqu’à l’automne 1918. Leurs deux millions d’habitants se retrouvent isolés du reste du territoire national et leur sort – comme celui des Belges – devient un enjeu entre les belligérants. La guerre économique, décrétée par Paris et Londres dans le but d’épuiser rapidement les Empires centraux, signifie le blocus maritime de la façade continentale de l’Europe du Nord-Ouest. Il concerne toutes les marchandises et les denrées alimentaires. Berlin, en retour, se refuse à nourrir les populations occupées par ses armées et s’engage dans une guerre sous-marine. Dans ce contexte, comment les Français ont-ils assuré leur survie quotidienne pendant quatre années, dépendants d’importations ? Les réponses ont été trouvées de part et d’autre de l’Atlantique dans des archives privées et publiques rarement consultées. Elles mettent en évidence la solution extraordinaire de la Commission for Relief in Belgium (CRB) imaginée par l’ingénieur américain, Herbert Hoover. C’est à cet épisode peu connu de la Grande Guerre qu’est consacré cet ouvrage. Il fait découvrir une diplomatie parallèle impliquant une multitude d’acteurs et de nécessaires négociations entre les belligérants et avec les neutres.

À partir du cas de la France du Nord, cette étude vise à comprendre comment la Grande Guerre a donné naissance aux premières organisations non gouvernementales dévolues au sort des civils occupés. Le conflit inaugure une réflexion sur l’éthique du blocus des denrées et sur l’utilisation de l’arme alimentaire dans le règlement des conflits.

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Chapitre 3. La Commission for Relief in Belgium : une entorse au blocus des Alliés

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Chapitre 3

La Commission for Relief in Belgium : une entorse au blocus des Alliés

Introduction

L’encerclement économique des Empires centraux, décidé par les Alliés, constitua à la fois une opération navale et un dilemme diplomatique, économique et financier qui mirent en jeu le ravitaillement et donc la survie de millions de civils tant dans les territoires occupés, que parmi les neutres européens et que chez l’ennemi. La question du blocus – peu présente dans l’historiographie française alors même que le pays était directement concerné par sa mise en œuvre – tient une place fondamentale dans l’histoire et l’issue de la Grande Guerre. Essentielle pour notre sujet, elle permet de comprendre les conditions de possibilité, acceptées par les belligérants et les neutres, d’un ravitaillement en faveur des populations envahies. Ne seront pas évoqués ici, autrement que ponctuellement, les aspects proprement militaires ou juridiques de la question1. En revanche, les volets diplomatiques, économiques et le rôle des opinions publiques nécessitent des développements. En définitive, c’est à l’intérieur de cadres stratégiques et juridiques mouvants, dans lesquels les détails ont leur importance, au gré d’adaptations successives au cours des années, et en quelque sorte dans les interstices des dispositifs et des politiques adoptées, que le ravitaillement va s’opérer.

Le ravitaillement constitue de fait une forme d’entorse au blocus. Les parties prenantes sont nombreuses, leurs motivations complexes voire contradictoires....

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