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Rollon : de l’histoire à la fiction

État des sources et essai biographique

Liliane Irlenbusch-Reynard

Lorsque Rollon et sa bande s’établissent en basse Seine, depuis plus d’un siècle déjà, l’Occident chrétien est victime des raids vikings. Après les régions côtières, les bassins fluviaux sont la proie des pillards. Dans un premier temps, l’Empire carolingien résiste efficacement, mais à partir des années 840, affaibli par les conflits internes, la défense vacille. Les Vikings remontent les fleuves et leurs affluents, et pillent cités et monastères. Puis ils prélèvent des tributs et finalement certains décident de s’établir, sollicitant alors une reconnaissance officielle de la part du prince souverain du pays. Ainsi, en 911 à Saint-Clair-sur Epte, Rollon obtient de Charles le Simple Rouen et sa région. Ce sera la seule principauté viking qui ne connaîtra pas un destin éphémère. Pourtant, de ce chef scandinave fondateur de la Normandie et de son parcours, on ne sait finalement que peu de chose avec certitude. Était-il danois ou norvégien ? Cette question suscita la polémique. Aussi cette étude s’attache-t-elle en premier lieu à donner au lecteur accès aux sources, à savoir aux sagas, chroniques et autres écrits de l’Occident chrétien, qui gardent mémoire du chef viking. Au fil de l’exposé, on découvre les spécificités des différentes traditions historiographiques et des contextes géo-politiques et culturels d’où proviennent ces témoignages ; on découvre également comment les informations circulaient, traçant les contours d’une Europe allant de l’Islande à la Sicile. Et finalement, c’est un scénario qui s’affirme, celui du parcours de Rollon, au plus près de l’histoire.
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Parmi les Scandinaves qui en vagues successives assaillirent l’Europe, nous avons choisi de n’employer le terme Normands que pour ceux qui colonisèrent au Xe siècle la Neustrie.1 Nous emploierons bien sûr aussi ce terme pour leurs successeurs et tous les habitants de ce qui était devenu la Normandie et ce, qu’ils aient été d’origine scandinave ou non. Nous appellerons les autres en fonction du contexte : Vikings, Scandinaves, ou d’une manière plus spécifique, Danois, Norvégiens, ou Suédois, voire comme volontiers les sources de l’Occident chrétien les dénomment, Hommes du Nord.

Cela dit, d’une manière générale, lorsque nous rapporterons ce que les différentes sources nous livrent comme informations sur Rollon et les débuts du duché normand, nous privilégerons alors la formulation originale de ces sources quitte à employer par exemple le terme Normandie pour la concession qui est faite par le roi Charles le Simple à Rollon et le titre de duc pour ce dernier.

1 À l’exemple de François Neveux notamment (Neveux 2009, p. 12).

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