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Régimes démographiques et structures socio-économiques

Les communautés villageoises de la province de Namur durant la première moitié du 19e siècle

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Marc Debuisson

Un terroir et une population : entre les deux se sont tissés des liens qui forment plus qu’un espace, une structure de vie construite par la communauté villageoise. Le concept de régimes démographiques a tardé à s’imposer dans les analyses en démographie historique. Pourtant, cette approche permet d’intégrer deux dimensions longtemps négligées en démographie : les migrations et le terroir. En ce début du 19 e siècle, dans la province de Namur (Belgique) confrontée aux bouleversements de la révolution industrielle, les comportements démographiques des communautés villageoises ont dû s’adapter à l’évolution physique, économique et sociale de leur environnement qui, lui-même, était modelé par l’essor sans précédent de la population. A partir d’une analyse quantitative de près de 400 communes de la province de Namur, six communes-cas reflétant la grande diversité des régimes démographiques ont été retenues pour une approche mêlant quantitatif, en observant 8’000 individus, et qualitatif, en recourant aux archives locales. Cette recherche tente en effet de réconcilier le quantitatif et le qualitatif, le macro et le micro en privilégiant un niveau méso : la communauté villageoise.
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4. Conclusions : montée en puissance de l’appareil statistique belge et émergence de données de qualité

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4. Conclusions : montée en puissance de l’appareil statistique belge et émergence de données de qualité

Les limites de l’ensemble des sources que nous avons utilisées sont maintenant cernées. Leur utilisation est possible en respectant les restrictions que nous avons émises. Le début du 19e siècle permet donc pour la première fois de disposer de données démographiques suffisantes pour dresser un tableau complet d’un vaste territoire comme la province de Namur. Un travail très long et que beaucoup qualifieront de fastidieux a été nécessaire. La réussite de l’entreprise est déjà un apport à la démographie historique des sociétés préindustrielles, tant dans la reconstitution du mouvement de la population d’un territoire aussi vaste que dans le couplage des recensements nominatifs avec les données d’état civil pour les six communes retenues.

Au terme de ce parcours qui nous a amené des dénombrements du 18e siècle aux recensements modernes du milieu du 19e siècle, à la naissance et la constitution d’un état civil fiable, il est temps également de dresser les lignes de force sous-jacentes à l’émergence du système statistique belge de qualité. Au final, c’est bien lui qui est principalement jugé par la critique historique lorsqu’elle examine les données à sa disposition. Sa mise en place a moins connu de ruptures qu’il n’y paraît, et en tout cas cette continuité est trop peu...

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