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Documents diplomatiques français

1916 – (1er janvier – 31 décembre)

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Edited By Ministère des Affaires étrangères

1916 est restée dans la mémoire collective comme l’année de Verdun et de la Somme, des batailles dont la propagande française veilla à souligner qu’il pouvait s’agir là d’un tournant décisif au moment où la guerre est en train de devenir totale.

De plus en plus, diplomatie, questions économiques, financières et militaires s’entremêlent et nécessitent des concertations continues à travers des conférences interalliées. Arme à double tranchant, le blocus impose des contraintes aux Alliés, confrontés aux protestations des Neutres craignant pour leur commerce et la sécurité de leurs navires, alors que la guerre maritime s’intensifie. La contrebande se développe. Le blocus n’empêche pas la course aux marchés soustraits aux Allemands en Afrique ou en Chine. C’est dans ce pays que l’on part en quête de main-d’œuvre pour le « front du travail », désormais enjeu crucial qui porte à s’inquiéter du traitement des populations civiles des zones occupées et des prisonniers de guerre, soumis au travail forcé en Allemagne, sans compter le dilemme que constitue leur ravitaillement.

Mais il existe d’autres menaces : celles qui pèsent sur l’Empire français, en Indochine, y compris de la part de l’allié japonais, et, surtout, dans les colonies musulmanes. On y redoute l’action subversive des « agents ennemis » turcs et/ou allemands, avant que la révolte du chérif Hussein de La Mecque, encouragée par les Britanniques, puisse laisser entrevoir le soutien des populations arabes. Au Levant, les chrétiens ne sont d’ailleurs plus l’unique cible des exactions du gouvernement jeune-turc. De fait, l’autre grande affaire reste la Question d’Orient et le sort de l’Empire ottoman avec la négociation des accords Sykes-Picot. L’attention portée aux fronts d’Orient se renforce, tout comme les pressions pour faire entrer la Grèce et la Roumanie en guerre ou les efforts pour préserver ce qui reste de l’armée serbe. Malgré les victoires au Caucase, la situation intérieure de la Russie préoccupe.

Déjà l’après-guerre et la conférence de la Paix se préparent. La France ne voudrait pas que la victoire, dont Verdun semble porter la promesse, lui soit volée. D’où la méfiance à l’égard des congrès pacifistes des socialistes européens, des offres de paix de l’ennemi par l’intermédiaire des États-Unis ou des Neutres, et le constat circonspect des divergences d’intérêts sous-jacents avec l’allié anglais.

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794 M. Paul Cambon, Ambassadeur de France à Londres, à M. Briand, Président du Conseil, Ministre des Affaires étrangères

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794

M. PAUL CAMBON, AMBASSADEUR DE FRANCE À LONDRES, À M. BRIAND, PRÉSIDENT DU CONSEIL, MINISTRE DES AFFAIRES ÉTRANGÈRES.

Suite à mon télégramme n° 16541.

On ne doit pas traiter avec dédain les paroles de M. de Bethmann-Hollweg : son jeu est clair. Il veut nous attribuer la responsabilité de la continuation de la guerre, éloigner de nous les Neutres et semer entre les Alliés les germes de mésintelligence. La réponse à ses ouvertures par tous les Alliés devra être brève, précise et identique. Il sera nécessaire : 1) de protester contre le discours du Chancelier qui nous impute l’initiative de la guerre alors que nos intentions ont toujours été pacifiques. 2) de réprouver la barbarie des procédés allemands, non seulement contre les belligérants, mais aussi contre les Neutres. 3) de faire observer que les ouvertures ne sont pas sérieuses si elles ne sont pas accompagnées de propositions.

Dans mon télégramme du 13 courant2, je suggérais de déclarer que nous attendions ces propositions. Il est préférable de s’en tenir à la simple constatation que des ouvertures sans propositions ne sont rien parce que M. de Bethmann-Hollweg pourrait nous répondre qu’il produira ses propositions quand nous lui feront connaître nos conditions.

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