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L'eau et le plaisant

Usages et représentations de l'eau dans l'oeuvre de Pline le Jeune

Yasmina Benferhat

Quelle importance les Romains accordaient-ils à la présence de l’eau, et jusqu’à quel point celle-ci jouait-elle un rôle dans leur vie quotidienne ? C’est à ces questions que répond cet ouvrage, en s’appuyant sur l’exemple offert par Pline le Jeune, qui écrivit sous le règne de Trajan, une période particulièrement brillante pour la civilisation romaine. Haut fonctionnaire, il fut chargé de résoudre bien des problèmes liés à la gestion de l’eau au cours de sa carrière, en même temps qu’il se délassait en jouissant de la présence de l’eau, aussi bien dans la nature que dans ses splendides piscines et salles de bain.

En analysant en profondeur les passages de son œuvre où l’eau est mentionnée, que ce soit dans la description de paysages, rendus agréables grâce aux lacs et aux sources, dans la présentation d’un Empire à échelle mondiale s’appuyant sur la circulation sur eau des personnes et des marchandises, ou enfin dans l’évocation souvent très précise de techniques venues de l’hydraulique pour mettre l’eau au service des besoins et des plaisirs des hommes, ce livre se propose d’offrir à notre époque, pour laquelle l’eau devient de plus en plus un enjeu géostratégique, un point de comparaison et une matière à réflexion sur les permanences et les changements depuis vingt siècles. Que peut nous apprendre un Romain des années 100 de notre ère sur les usages de l’eau et ses représentations dans l’imaginaire collectif ?

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Chapitre II : L’eau et l’Empire

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CHAPITRE II

L’eau et l’Empire

Une fois le décor mis en place, il convient de s’interroger sur les activités qui s’inscrivent dans ce cadre. La guerre n’est pas prédominante chez Pline le Jeune : elle n’apparaît que dans le Panégyrique, quand il s’agit de faire l’éloge des campagnes victorieuses de Trajan. De fait, le monde dans lequel vit Pline et qu’il décrit est un monde en paix globalement, avec des frontières stables dans l’ensemble : les exceptions sont à l’Est153, avec la Dacie qui est conquise154 lors des opérations militaires des années 101-106 et la Perse en 114-117, à un moment où Pline était déjà mort. Les allusions aux trois fronts principaux de l’Empire ne laissent pas de doutes à ce sujet : l’Euphrate est quasiment absent chez Pline, le Rhin est cité deux ou trois fois tout au plus, tandis que le Danube retient davantage son attention.

Il n’était donc pas envisageable de consacrer un chapitre entier à la guerre : nous avons choisi d’insérer les opérations militaires au sein d’un ensemble plus vaste sur la place de l’eau dans la gestion de l’Empire. En effet, la mer est bien présente dans le cadre des déplacements de magistrats envoyés au loin, comme lorsqu’il s’agit d’évoquer les exilés. Pline ne donne pas autant de détails sur les itinéraires maritimes que Tacite, mais on trouve un certain nombre...

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