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Le passé des Khmers

Langues, textes, rites

Edited By Nasir Abdoul-Carime, Grégory Mikaelian and Joseph Thach

Ce livre offre les premiers résultats d’une enquête sur les pratiques et les représentations du passé chez les Khmers. Elle s’inscrit dans une réflexion sur la mémoire collective qui fait le choix d’un pas de côté, à distance de l’historiographie récente traitant de cette question à l’intérieur d’une chronologie très restreinte, couvrant les 40 ans qui nous séparent du régime khmer rouge. Ici comme ailleurs, considérer les phénomènes de la vie sociale pour leur seule contemporanéité ou ériger les événements contemporains comme fondateurs à l’exclusion des autres ne permet guère une pleine compréhension du fonctionnement de la mémoire collective. Il n’est sans doute pas de problème plus complexe que celui du rapport qu’entretient, sur la durée, une société à son passé. À commencer par celui des mots qu’elle se choisit pour le dire et qui le déterminent en partie. Ceux que les auteurs ont tirés de la langue des locuteurs, des textes historiques et de l’exercice des rites suggèrent d’autres chemins à frayer. Une dizaine d’articles de linguistes, d’historiens et d’ethnologues nous invitent ici à les parcourir, en regard des expériences du passé propres aux mondes indien et européen.

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IAN LOWMANThe Land of Kambu:Political Space and Myth in Angkorian Cambodia

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IAN LOWMAN*

The Land of Kambu:Political Space and Myth in Angkorian Cambodia

One of the most remarkable continuities in Southeast Asian history is the persistence of the Khmer polity’s name for itself from the time of Angkor until today: Kambuja or (in its post-Angkorian rendering) Kambujā. This may seem to be a piece of mere historical trivia, and it cannot be taken as proof of extraordinary continuity in Khmer political history as a whole – the abandonment of the capital at Angkor in the 15th century established a pattern of gradual decline in the Khmer polity vis-à-vis its neighbors that nearly resulted in its complete demise in the 18th and 19th centuries. But the significant fact remains that political identities in world history have rarely endured for so long.

Unlike the name of the polity’s predominant ethnic group, the Khmers, the political names Kambuja and “the land of Kambu” appear quite abruptly in the epigraphic record of the 9th century, suggesting an origin in the first decade of that century or in the relatively shadowy 8th century. The name is entirely absent in the large body of 7th century inscriptions. This suggests the possibility that the idea of the land of Kambu was, like the sprawling urban complex of Angkor, an innovation that marked a distinctly new way of being political.

This essay will explore the cultural significance of the political names Kambuja and “the land of Kambu” during the Angkorian...

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