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Régimes démographiques et structures socio-économiques

Les communautés villageoises de la province de Namur durant la première moitié du 19e siècle

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Marc Debuisson

Un terroir et une population : entre les deux se sont tissés des liens qui forment plus qu’un espace, une structure de vie construite par la communauté villageoise. Le concept de régimes démographiques a tardé à s’imposer dans les analyses en démographie historique. Pourtant, cette approche permet d’intégrer deux dimensions longtemps négligées en démographie : les migrations et le terroir. En ce début du 19e siècle, dans la province de Namur (Belgique) confrontée aux bouleversements de la révolution industrielle, les comportements démographiques des communautés villageoises ont dû s’adapter à l’évolution physique, économique et sociale de leur environnement qui, lui-même, était modelé par l’essor sans précédent de la population. A partir d’une analyse quantitative de près de 400 communes de la province de Namur, six communes-cas reflétant la grande diversité des régimes démographiques ont été retenues pour une approche mêlant quantitatif, en observant 8’000 individus, et qualitatif, en recourant aux archives locales. Cette recherche tente en effet de réconcilier le quantitatif et le qualitatif, le macro et le micro en privilégiant un niveau méso : la communauté villageoise.
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1. Le Siècle des Lumières et les chiffres de population

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1. Le Siècle des Lumières et les chiffres de population

Notre recherche couvre une période qui voit éclore la statistique au sens administratif du terme. Dans cette émergence de la statistique, nous suivrons surtout l’évolution des statistiques démographiques, les premières, mais également les plus importantes pour notre problématique. Partant d’un instrument de gouvernance créé sous le Régime autrichien et renforcé par le Régime français dans les premiers temps de sa conquête du territoire belge, la statistique deviendra au fil du temps une discipline scientifique à part entière mise au service de l’Etat1. Adolphe Quetelet, à la tête de cet instrument, portera la renommée de la statistique belge au sommet. Le recensement de 1846, cristallisant le savoir-faire belge en matière de statistique, sera considéré comme modèle au niveau mondial.

Bien sûr, la préoccupation démographique des gouvernements est antérieure au 19e siècle. En France, les origines des recensements, qui vont au-delà de simples listes, remontent au 17e siècle avec Colbert pour l’idée et au tout début du 18e siècle avec Vauban pour la pratique (Vilquin, 1975, Bracke, 2008, p. 38)2. Les Pays-Bas autrichiens n’ont pas été en reste dès les prémices de ce mouvement qui naît au 18e siècle comme l’a démontré Philippe Moureaux (Moureaux, 1971). Preuve en est, pour une grande partie du...

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