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Régimes démographiques et structures socio-économiques

Les communautés villageoises de la province de Namur durant la première moitié du 19e siècle

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Marc Debuisson

Un terroir et une population : entre les deux se sont tissés des liens qui forment plus qu’un espace, une structure de vie construite par la communauté villageoise. Le concept de régimes démographiques a tardé à s’imposer dans les analyses en démographie historique. Pourtant, cette approche permet d’intégrer deux dimensions longtemps négligées en démographie : les migrations et le terroir. En ce début du 19 e siècle, dans la province de Namur (Belgique) confrontée aux bouleversements de la révolution industrielle, les comportements démographiques des communautés villageoises ont dû s’adapter à l’évolution physique, économique et sociale de leur environnement qui, lui-même, était modelé par l’essor sans précédent de la population. A partir d’une analyse quantitative de près de 400 communes de la province de Namur, six communes-cas reflétant la grande diversité des régimes démographiques ont été retenues pour une approche mêlant quantitatif, en observant 8’000 individus, et qualitatif, en recourant aux archives locales. Cette recherche tente en effet de réconcilier le quantitatif et le qualitatif, le macro et le micro en privilégiant un niveau méso : la communauté villageoise.
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1. Le cadre démographique de la province de Namur

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1. Le cadre démographique de la province de Namur

A proprement parler, le terme de régime démographique ne peut être appliqué comme tel à l’ensemble de la province de Namur. Notre cadre conceptuel ne peut convenir qu’à un terroir donné. La définition du terroir donnée par le Grand Robert écarte la possibilité d’un régime de la province de Namur. Selon le Grand Robert (1996, vol. 9, p. 257), un terroir est « une étendue de terre assez limitée, considérée du point de vue de ses qualités ou de ses aptitudes agricoles » ou une « Région rurale, provinciale considérée comme la cause des caractères particuliers de ceux qui y vivent ou qui en sont originaires ». L’hétérogénéité de la province namuroise est dès lors trop grande. Néanmoins, il convient d’analyser les données provinciales en notre possession afin de vérifier si elles s’alignent sur les résultats observés dans les six communes.

Autre problème auquel se heurte l’analyse d’un régime démographique de la province, le manque de données sur les migrations ou plutôt l’intérêt de considérer la migration à un niveau spatial aussi élevé. L’impact des migrations à l’échelle de la province est beaucoup plus restreint qu’au niveau communal. De plus, au début du 19e siècle, les migrations sont peu importantes. Un solde migratoire pourrait en...

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