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Régimes démographiques et structures socio-économiques

Les communautés villageoises de la province de Namur durant la première moitié du 19e siècle

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Marc Debuisson

Un terroir et une population : entre les deux se sont tissés des liens qui forment plus qu’un espace, une structure de vie construite par la communauté villageoise. Le concept de régimes démographiques a tardé à s’imposer dans les analyses en démographie historique. Pourtant, cette approche permet d’intégrer deux dimensions longtemps négligées en démographie : les migrations et le terroir. En ce début du 19 e siècle, dans la province de Namur (Belgique) confrontée aux bouleversements de la révolution industrielle, les comportements démographiques des communautés villageoises ont dû s’adapter à l’évolution physique, économique et sociale de leur environnement qui, lui-même, était modelé par l’essor sans précédent de la population. A partir d’une analyse quantitative de près de 400 communes de la province de Namur, six communes-cas reflétant la grande diversité des régimes démographiques ont été retenues pour une approche mêlant quantitatif, en observant 8’000 individus, et qualitatif, en recourant aux archives locales. Cette recherche tente en effet de réconcilier le quantitatif et le qualitatif, le macro et le micro en privilégiant un niveau méso : la communauté villageoise.
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Partie I : Critique des sources

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Partie ICritique des sources

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La discipline historique accorde une place primordiale à la critique des sources. Cette dernière a un tel poids au sein de notre formation qu’elle en est souvent devenue la marque de fabrique. Tributaire de la rareté des sources disponibles surtout pour les périodes anciennes, la science historique a fait de leur critique sa pierre angulaire. Les historiens peuvent être confrontés à d’autres milieux professionnels, à des collègues issus d’autres formations, cette critique de l’information, que d’aucuns trouveront obsessionnelle parfois, les démarquera dans leur travail en leur attribuant un rôle de gardien, si pas de la « vérité », au moins du « vraisemblable ». Qui n’a pas été confronté au travail multidisciplinaire en sciences humaines ne peut sans doute pas mesurer l’écart qui nous sépare d’autres disciplines sur ce point.

Ce chapitre est donc une mise en garde sur les limites à ne pas franchir dans l’interprétation des résultats de la recherche. S’il a, en plus, pour mission de baliser les méthodes qui peuvent être retenues, il précise également le contexte de la constitution de ces sources. L’établissement de ce contexte permet d’éclairer et de renforcer le lien entre sources disponibles et résultats de la recherche, les rendant indissociables.

De par la nature même de notre questionnement démographique et économique, les sources retenues sont surtout de...

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