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Rollon : de l’histoire à la fiction

État des sources et essai biographique

Liliane Irlenbusch-Reynard

Lorsque Rollon et sa bande s’établissent en basse Seine, depuis plus d’un siècle déjà, l’Occident chrétien est victime des raids vikings. Après les régions côtières, les bassins fluviaux sont la proie des pillards. Dans un premier temps, l’Empire carolingien résiste efficacement, mais à partir des années 840, affaibli par les conflits internes, la défense vacille. Les Vikings remontent les fleuves et leurs affluents, et pillent cités et monastères. Puis ils prélèvent des tributs et finalement certains décident de s’établir, sollicitant alors une reconnaissance officielle de la part du prince souverain du pays. Ainsi, en 911 à Saint-Clair-sur Epte, Rollon obtient de Charles le Simple Rouen et sa région. Ce sera la seule principauté viking qui ne connaîtra pas un destin éphémère. Pourtant, de ce chef scandinave fondateur de la Normandie et de son parcours, on ne sait finalement que peu de chose avec certitude. Était-il danois ou norvégien ? Cette question suscita la polémique. Aussi cette étude s’attache-t-elle en premier lieu à donner au lecteur accès aux sources, à savoir aux sagas, chroniques et autres écrits de l’Occident chrétien, qui gardent mémoire du chef viking. Au fil de l’exposé, on découvre les spécificités des différentes traditions historiographiques et des contextes géo-politiques et culturels d’où proviennent ces témoignages ; on découvre également comment les informations circulaient, traçant les contours d’une Europe allant de l’Islande à la Sicile. Et finalement, c’est un scénario qui s’affirme, celui du parcours de Rollon, au plus près de l’histoire.
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2 Des raids à l’établissement en Francie

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Si l’état des sources ne permet pas de répondre avec certitude à la question de l’origine de Rollon, il en est de même de son établissement en Francie. Quand Rollon arriva-il en basse Seine et quelles circonstances lui permirent de se tailler bientôt une principauté ? On ne peut aujourd’hui que tenter de retracer le scénario de ces événements pourtant essentiels dans l’histoire de l’Occident médiéval. En effet, les sources contemporaines sont silencieuses à ce sujet. L’arrivée de Rollon ne retint l’attention de personne. Seul Dudon de Saint-Quentin, un siècle plus tard, date l’événement – ce serait en 876 – et fait brièvement le récit des premières années du chef viking en Francie ; et, comme le reste de son témoignage, ces informations furent retenues par des générations successives d’historiens en Normandie, dans le royaume de France, en Angleterre et même au-delà comme en témoignent les Annales Colbazenses qui datent l’arrivée de Rollon de 876.1

Pourtant cette datation n’est pas très convaincante. Il y eut une incursion viking sur la Seine cette année-là, mais si l’on ne peut tout à fait exclure que Rollon y ait participé, il paraît fort peu vraisemblable que Rollon se soit alors installé en basse Seine comme Dudon le prétend.2 À cette date, Rollon devait fort probablement être un homme très jeune, ayant moins de vingt ans, et ne pouvait donc être...

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