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Libéralisme et protectionnisme

Economie politique des relations internationales

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Edited By André Tiran and Dimitri Uzunidis

Le débat « libéralisme / protectionnisme » retrouve aujourd’hui tout son intérêt dans plusieurs domaines, tels la politique commerciale, le droit de la concurrence, les aides étatiques, la protection des travailleurs ou encore la politique de l’immigration. Le libéralisme associé au libre-échange, qui paraissait être une politique incontestable, soutenue par la plupart des économistes, s’est retrouvé la cible de nombreuses critiques. Le protectionnisme, de son côté, couplé à une politique mercantiliste, est apparu dans un certain nombre de pays comme une stratégie efficace pour assurer le développement économique. La compétitivité des grandes économies a semblé dépendre de l’ouverture sélective au commerce et aux investissements internationaux : c’est le cas des États-Unis, de la Chine, mais également d’autres pays d’Asie, et parfois même de l’Europe. Les auteurs de cet ouvrage remettent en cause la vision univoque et simpliste du protectionnisme et des politiques mercantilistes. La discussion est particulièrement focalisée sur la validité universelle du libre-échange et des origines historiques du protectionnisme ainsi que sur les théories économiques et des politiques étatiques menées du XVIe au XXIe siècle. Ils s’intéressent aussi bien à l’économie qu’à la logique de puissance et de renforcement de l’État.

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Chapitre 1. Le débat libre-échange versus protectionnisme (Pierre Dockès)

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Chapitre 1

Le débat libre-échange versus protectionnisme

Pierre Dockès

Les expériences passées de protectionnisme peuvent-elles nous aider à répondre à cette question des avantages et inconvénients du libre-échange et du protectionnisme ? Il s’agit particulièrement de celles menées à la fin du XIXe siècle et au cours des années 1930 (cf. tome 1, chapitres « Capitalisme “monopoliste” et grande industrie (1870-1914) » et « La Grande Crise des années Trente »). Peut-on tirer des leçons, même ambiguës, de l’histoire1 ?

1. Un « cycle » libre-échange ‒ protectionnisme

On observe une alternance en longue période entre libre-échange et protectionnisme, une alternance très irrégulière qui s’explique dans la mesure où chaque phase produit, par ses excès et ses conséquences économiques et sociales, son contraire.

Au cours des xvie et xviie siècles, on voit les grands États viser la promotion des exportations et chercher à substituer les productions intérieures, en les protégeant, aux importations. C’est la période mercantiliste, durant laquelle les États sont persuadés que le commerce est un jeu à somme nulle où l’enrichissement de l’un ne peut résulter que de l’appauvrissement de l’autre (la thèse de Bodin ou de Montaigne). Les États encouragent alors le développement d’une industrie compétitive, cherchant à accaparer le commerce mondial (et la marine marchande) par tous les moyens, dont la guerre.

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