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Dompter le dragon nucléaire ?

Réalités, fantasmes et émotions dans la culture populaire

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Alain Michel

Technologie qui a créé les armes les plus terrifiantes mais contribue à satisfaire les besoins énergétiques, le nucléaire engendre passions et craintes. Ce livre raconte un siècle de créations enthousiasmantes pour les uns, insupportables pour d’autres, les combats politiques, les grandes manifestations d’opposition et les œuvres de fiction qu’elle a suscités. On y retrouve entre autres les applications délirantes qui ont suivi la découverte du radium, l’opération sans pareille que fut le développement secret de la bombe atomique, l’enthousiasme des constructeurs des premières centrales nucléaires, les manifestations d’opposition parfois festives parfois dangereuses, les tragiques accidents de Three Mile Island, Tchernobyl et Fukushima. On y rencontre aussi les nombreux romans et films que cette épopée engendra : de H.G. Wells aux Simpson, du Syndrome chinois aux James Bond, les auteurs se sont parfois souciés de vérité mais ils ont surtout voulu, en reflétant les anxiétés de la société, créer des histoires captivantes.

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CHAPITRE 2. L’ère du radium (Rêves et réalités jusqu’aux années 1930)

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23 CHAPITRE 2 L’ère du radium (Rêves et réalités jusqu’aux années 1930) La radioactivité naturelle de certains corps est découverte à la fin du XIXe siècle. Elle ouvre de merveilleuses possibilités dans le secteur médical entre autres. La possibilité de fabriquer artificiellement des corps radioactifs est réalisée peu avant la Deuxième Guerre mondiale. Les physiciens euro- péens comprennent ensuite qu’ils peuvent réaliser la fission nucléaire en chaîne, engendrant énormément de puissance à partir de peu de matière. Un fol espoir est né. 2.1 Hasards et acharnements scientifiques Le XIXe siècle est une époque de grands enthousiasmes pour la dé- couverte scientifique, qu’elle soit le résultat de réflexions philoso- phiques, de travaux de laboratoires ou d’explorations géographiques. L’Européen part à la conquête des espaces terrestres et rêve d’aller plus loin encore. Jules Verne fera rêver des générations entières par les romans qu’il publie à partir de 1862 (Le voyage en ballon). Lorsqu’il meurt en 1905, il a écrit 62 romans et 18 nouvelles, regroupés dans Les voyages ex- traordinaires. Ces ouvrages emportaient le lecteur autour du monde, vers le fond des mers, au cœur de la Terre ou vers la Lune. À travers ces romans, le lecteur découvrait les merveilleuses possibilités des sciences et des applications techniques du moment et dans un futur imaginé, parfois aussi une critique de la puissance excessive...

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